“Alphabet 帝国”公开资料梳理 (完结):Google 准备在 2016 干什么?

1评论 2016-01-24 09:58:00 来源:虎嗅网 游资是怎么抓涨停的?

    虎嗅注:上个周日虎嗅编译了Ars Technica 的“Alphabet 帝国”系列,一共发布了四篇。本周日我们将该系列剩下的内容合为一篇,集中发布,是为完结篇。

    自动驾驶:寻求合作伙伴

    好多年前我们就听说谷歌那个神秘的实验室 Google X在研究自动驾驶项目,然而直到近来,听说他们真的要发布一款消费级产品,大家才真的被点燃。

    关于谷歌自动驾驶部门最为重大的一则消息似乎出自雅虎汽车,这篇报道声称福特将会跟谷歌建立一家合资企业,共同开展无人驾驶业务。不过,在日前 CES大展上,福特发布会全程只字不提谷歌,也不知是雅虎报道有误还是说合作关系达成但并不打算对外宣布?

    很多人认为,谷歌自动驾驶项目的公布激发了人们对于驾驶自动化的广泛关注,然而商业化却一直是一个颇为棘手的问题。汽车制造商们担心,万一哪天自动驾驶汽车杀人或者伤人了,会带来一系列可能的法律问题。雅虎汽车的那篇报道里声称对此福特和谷歌都已经想好对策了,即这家合资公司在法律上是独立于福特的,从而能保护福特,免于问责。报道中还指出双方的合作是“非排他性的”,也就意味着福特能够使用谷歌的自动驾驶技术,谷歌也有权跟其他的汽车厂商签订类似的协议。

    然而,需要再次强调的是,报道中所提及的合作并没有官方佐证,因而我们并不知道是否真有其事。不过其所言倒也是符合谷歌过去所说的,即他们并不打算自己来造汽车,而是试图寻找可以合作的企业。

    目前谷歌的自动驾驶原型是自主设计,再交由Roush(美国的一个家喻户晓的改装品牌)来操作。由于是要打造一款自动驾驶汽车,因而他们对那些诸如方向盘、踏板这般不大重要的物件就没怎么上心(虽然按照法律规定,当下的这种控制装备在测试阶段还是必须的)。

    报道称,合资公司可能会推出汽车共享服务,这无疑是自动驾驶汽车业务的绝佳起点——意味着谷歌不用真的向谁卖个车先。谷歌的汽车需要搭载计算机和传感器,这可不会太便宜,要知道第一款自动驾驶汽车搭载的 Velodyne 雷达系统可就花了7万美元。对此,谷歌给出的解决方案似乎是深入到传感器硬件的研究开发中去,尽可能地自主研发设计以降低成本。

    在谷歌的一份自动驾驶项目的招聘启事上,写着招聘“机械工程师,激光”,要求能够“驾驭新型激光雷达系统的设计”并能与”外部供应商和内部的制造团队协同合作,以保证设计能顺利投入生产。”这一招聘书同时还要求应征者能够”细致且全面地纪录自己的设计,以提供给外部供应商”。

    听起来,似乎谷歌是打算找个人来设计雷达系统,再将制造这块交给其他人。这倒是说得过去,因为谷歌着实也没有一个可以供自己自由调用造车的”零件部”。目前,自动驾驶汽车尚不能作为真正的消费品存在,因而零件厂商很难满足谷歌的需求。当你在尝试一些新产品的开发时,很多东西你都只能是自己上。

    可能三星也会来帮点忙啦,他们近来宣布推出一个“汽车零部件”部门,据称会专注在信息娱乐和自动驾驶方面的零件研发。就三星内部来看这可是三星电子的一记重拳,这一汽车部门会成为公司里继移动部、零件部(屏幕啊闪存啊什么的在这里)、消费电子部后的第四大部门。

    三星现在正在涉足的事情,其实对自动驾驶汽车而言,是更令人兴奋的。当大多数人都专注在用户端产品时,三星则打算做零件制造。零件厂商加入到研发中来,无疑是降低零件成本的一条佳径,而要说到电子零件,三星当然是巨头之一。

    同时,谷歌也仍在专研软件方面的问题。谷歌的汽车已经行驶了130万公里了,没有引发任何一起事故,却遭遇了多次追尾。谷歌向华尔街日报表示,它们正努力让这车开起来行为更接近人,而不仅仅是一个受惊的小机器人,害怕着周围心不在焉的人类司机们。谷歌让他们的车”偷工减料”以变的更加圆润流畅,更加贴合驾驶路径。现在,谷歌汽车会在准备停车之前溜进一个路口 ,好让其他司机get到它的意图,此外它还被设置了相关程序,能依某些既定情况作出灵活反应:如果有一辆车挡住了道路,它能对迎面而来的车辆进行评估,并选择在适当的时候绕过去,就像人会做的那样。

    Google X招募了一个曾任职福特的“CEO”, 也有望在2016年升级成为Alphabet 又一独立的公司。目前他们定下的目标是在2020年实现商业化。咋一看感觉还时间充裕,说不定到那时谷歌够能造出自由飞翔的汽车了,不过,嘿,也只有4年时间了好么。

    “Replicant”机器人部门临艰难拐点

    安卓之父”安迪·鲁宾在2013年时离职安卓部门。不久之后,他在Google X创立了一个机器人事业部,这一部门在六个月时间里一口气收购了8家机器人相关的公司,其中不乏darpa、波士顿动力一般的重量级公司。在一次纽约时报的专访中,鲁宾曾声称自己的部门是在搞一个为期十年的”登月”计划。然而在差不多一年之后,他就离开了谷歌。

    可以想见,任何部门在这样的情况下都一定不会好过。BI的一篇报道中透露了不少细节,尽管是细节,但也能一窥当时部门内部领头人离开后群龙无首乱作一团的窘境。报道称,目前Replicant已经收购了约10家公司,它们都大不相同,且分散在不同的国家,专注在完全不相干项目上。“结果怎样?” “许多因并购而加入谷歌的员工都表示困惑且失望”,报道中说到。

    BI称,鲁宾给团队设立了一个目标,要在2020年的时候,推出消费级的机器人。我们此前已从报道中获知,这一机器人是要打造成多功能”人类助理”。华尔街日报称团队正致力于将富士康工厂的生产自动化,并表示他们要自主开发一个机器人操作系统。彭博社的报道中则提到,他们在ROS(开源机器人操作系统)上也曾有不少投入。然而现在随着鲁宾的离开,上述这些是否还能如约出现都成了迷。

    街边实验室——纽约市电话亭的大改造

    街边实验室想要将”登月思维”应用于城市之中,这一项目由Dan Doctoroff 负责,他曾是Bloomberg LP的CEO,也曾担任过纽约市副市长一职,负责经济发展与重建。这一团队的唯一一个公共项目似乎是LinkNYC,这一项目致力于将纽约市的公共电话亭替换成更适应当下社会的装置:wifi热点站。

    当然,站点可不仅仅是提供wifi,事实上项目组将这一站点称为"通信枢纽."在这里会有一个小小的安卓平板,你可以浏览谷歌地图、打个电话、浏览网页、使用城市服务,它还会提供充电可用的usb接口,方便大家在此充电。wifi的速度将是极快的千兆无线网络,此外,你懂的,这里可是纽约,因而左右两旁都会配置着超大的lcd屏幕循环播放广告,这一广告空间所收获的将会用来支付整个项目站点的费用,这就意味着,它不会花纳税人的钱哦~

    该项目的主页显示,头两个机组已经完成安装,但是大部分的功能都还没有开启。最终,他们的计划是要将纽约市7500个付费电话亭替换成LinkNYC终端。街边实验室指出,LinkNYC”只是我们的第一步,而后我们将会对更多的城市进行改造”,那就让我们在2016年里期盼更多的新消息吧。

    互联网接入项目

    谷歌光纤在美国各城市之间的铺设进度并不算太快,但这个项目算是谷歌发布的、为数不多的没什么神秘色彩的一个产品了。从多个角度同时出发去解决一个问题是谷歌的风格,而对于互联网接入这种项目来说,恰好需要同时推进大量的子项目。谷歌似乎旨在用一些基于空中技术的解决方案,将互联网普及到网络荒漠区域。

    Project Loon

    Google X实验室计划通过热气球为人们提供快速及稳定的Wi-Fi网接网络,这个计划不论听起来,还是看起来都挺疯狂,但是谷歌认为这个名为Project Loon的计划可行,并一定要执行。Project Loon自2013年首次宣布以来,已经得到了长足的发展,一开始这些热气球只会向指定的房屋提供网络,但最新的迭代是热气球可以作为一个“天空发射塔”,向地面发射4G信号,所有设备都可以接收并使用信号,一个热气球在空中停留6个月,可以覆盖一个和罗德岛大小相当的区域。

    有趣的是,这些热气球还能增强Project Fi的信号,Project Fi是谷歌推出的虚拟运营商服务,Project Loon致力于将热气球信号和现有的电信运营商网络整合起来。到目前为止,它已经与新西兰的沃达丰,澳大利亚的澳洲电信,以及拉丁美洲的西班牙电信达成了合作。推行Project Loon要比在建基站的成本更低,所以Project Loon团队希望在缺乏相应通信基础设施的地区提供这种手机电话服务。

    扩大规模是Project Loon的主要任务之一。继项目初期推出的长期停留在空中的热气球后,这个项目现在又基于半自动生产设备,推出了只工作数小时的热气球。在一个YouTube视频中,Project Loon团队还指出他们“即将达到可以放出成千上万的热气球的技术能力”,并且能够在一天之内发射数十个热气球。

    去年11月,谷歌向联邦通信委员会提出请求,希望使用71 GHz -76 GHz 以及81 GHz-86 GHz的无线电频率在全美范围内进行无线电测试。这份请求的内容被严重篡改过,所以我们并不知道谷歌到底要干什么。但一份文件中显示,测试站的位置将在一个最高海拔 75,459 英尺的地方,这表明谷歌将进行的是一项机载测试。资料显示,这项请求由谷歌的员工Jeff Gilbert提交,如果这个Jeff Gilbert,和那位在 Google X工作并负责Project Loon部门的Jeff Gilbert是同一人而不是重名的话,那么这又是一个谷歌希望在美国测试Project Loon的有力证据。

    Project Titan

    2014年,谷歌收购了无人机制造商Titan Aerospace,这家公司生产被称为“大气卫星”的平面无人机。Tian被整合成为谷歌的新项目Project Titan ,其无人机可以在空中通过无线信号向无法享受有线和蜂窝网络的地方提供上网服务。这种太阳能无人机据说可以在空中停留5年不落地。

    在2015年世界移动通信大会上,现任谷歌总裁桑达尔·皮查伊透露了该项目的一些最新进展。他说,Titan将会和Loon项目相辅相成,一起提供有线和蜂窝数据的网络服务,但Titan目前还停留在Loon项目两年前的水平,而Loon也发展了两年半,简单来说,Titan还在处于一个非常初始的状态。

    SpaceX卫星网络

    好了,现在谷歌已经有了热气球、无人机,下一步是什么呢?卫星!一份The Information发布的报告称,谷歌将投资于Elon Musk的 SpaceX,以建立一个低轨道的、携带网络卫星的舰队。SpaceX的计划是让数以百计的卫星在距地球只有750英里的轨道上运行(传统的卫星轨道可以去22000英里),并提供低成本的互联网。相比传统的卫星网络,在较低的轨道运行的卫星提供的网络能进一步缩短网络的延迟时间。

    这个传言很快成为了事实。报告流出后不久, SpaceX就宣布完成了和谷歌的新一轮融资,融资信息显示,“谷歌和富达国际共同拥有SpaceX不到10%的股权。”虽然此前谷歌风险投资(Google Venture)和谷歌资本常常对一些初创公司进行投资,但是对于谷歌本身来说,这样的投资动作还是非常罕见的。

    事实上,谷歌本来希望在自己旗下的O3b网络公司实现这个想法,但是由于后来核心员工的出走,谷歌选择投资SpaceX作为自己的B计划。

    Project Wing-无人机快递计划

    除了要实现在每个人头顶上覆盖网络外, Google/Alphabet还希望同时用无人机实现送快递的服务。

    这个计划基于一个叫做“tail sitter”的无人机原型,它的设计非常特别,有四个引擎,但并不是四轴飞行器,而是一个是飞机和直升机的混合体,能够垂直起飞降落,并能在水平位置盘旋飞行,这种设计使得无人机能够实现更快、更长距离的飞行。在投递快递包裹时,这个无人机可以先垂直下降到一个高度,然后在水平位置盘旋,之后利用绞盘将快递放到地面。

    最近这个项目又推出了一个新的无人机原型,但曝光的测试视频相当模糊,看不清楚它究竟是什么样的。视频中,这个固定翼的新无人机似乎有八轴螺旋桨,机翼由两根水平的支架连接,由于在不同方向都设置了螺旋桨,新型无人机不用再担心水平和垂直飞行模式之间切换时出现不稳定现象。不过,由于其构建更为复杂,维护成本也更高。

    谷歌推出无人机送货的计划看起来有点奇怪,因为谷歌并没有什么产品需要送。据推测,如果Wing项目最终上线成为谷歌的一项服务,谷歌就必须得授权给其他公司使用这些技术。你可能觉得亚马逊是一个不错的潜在客户,但人家自己已经有了送货无人机。

    Wing是Google X的项目之一,但这个相比Google X其他脑洞大开的项目实现起来更容易些,Wing项目的主管David Vos在去年11月就宣布,他们的目标是2017将Wing投入商用。

    Makani 悬空发电

    除了用航空技术提供网络和快递业务,Google X旗下的Makani公司还试图将风力发电的理论和无人驾驶的旋翼风筝结合起来进行发电。旋翼风筝可以升入比涡轮更高的高空,那里的风力强劲、稳定,有能多的风能可以被利用,并且这种技术对风力的要求也更低,这使得旋翼风筝能够在风力不足以带动涡轮旋转的地方工作。

    Makani 表示,这个计划有望提供比现有风力发电成本更低的电力,因为这种旋翼风筝的设计相比传统的风力涡轮机节约了90%的耗材。

    Makani 计划是否真的能成为一种可行的能源解决方案还有待观察。首先旋翼风筝所能升到的高度这点,就还得看美国联邦航空局的意思。从Makani 发布的测试视频来看,这种旋翼风筝还会产生不小的噪音,所以居民可能不希望自己居住的社区附近放上这种东西。还有个问题就是,如果遇上风暴了这些风筝该怎么办?——它们需要立刻降落停止工作吗?

    除了在Google+页面上的团队介绍,这个项目很少在公开场合被提及。项目刚开始的时候,Makani的样机是20千瓦,但是在2015年他们已经开始建造并测试600千瓦的机器,这台样机目前已经在加州启动并运行。Makani在自己的官方网站上还列出了一个可以产电6000千瓦的大型风力涡轮机——是现在机器产能的10倍——这意味着,这个团队还有很长的路要走。

    Calico 永生尚未实现

    Calico是谷歌专注于对抗衰老与疾病的公司,也是谷歌重组为 Alphabet后成立时间最早的几个子公司之一,它几乎是和“Alphabet”的重组想法一起诞生的。找到一个有能力的项目负责人(在Calico这个人是苹果公司董事长、前基因泰克CEO亚瑟·莱文森),给他们一笔钱,组建一个团队,去实现一些脑洞大开的设想。Calico最初在谷歌内部孵化,目的是找到传说中“永生”的方法。但Alphabet重组完成后,Calico成为了一个独立的子公司。

    显然,Calico还没有找到“永生”的解决方案,但其官方网站透露了他们研究的一些进展,主要在攻克的课题是衰老成因和与衰老相关的一些疾病,在这些课题上,Calico已经和许多其他公司和机构取得合作,例如AncestryDNA、The Buck Institute、QB3、The Broad Institute、AbbVie、德州大学西南医疗中心等。

    这就是我们能想到发生在 Alphabet里的所有事了。随着时间的推移,这家公司(以及这篇系列文章)似乎仅仅在变大(长)而已。即使这样,我们也会对这一切保持关注。2016可以肯定的是,一定会有一些新项目,让这个名单在明年变得更长。

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责任编辑:Robot RF13015
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