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技术天才与商业成功之间的鸿沟有多深

http://www.jrj.com     2009年04月03日 15:27      21世纪经济报道
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  硅谷“双娇”香消玉殒

  本报评论员 周 飙

  就在Sun即将被IBM收购的消息传出不久,前天,另一个Unix系统厂商、图形工作站先驱SGI,第二次宣布破产重组,并接受一家默默无名的群集计算厂商路克博2500万美元的收购,这或许标志着,专有Unix系统作为一个独立产业,已不复存在。Sun和SGI这一对同于1982年创立的硅谷双胞胎,斯坦福的一代“双娇”,同时以Unix工作站起家,同样曾在该领域创造辉煌成就,同样的工程师背景和技术主导的企业文化,同为视微软为恶魔的开放代码旗手,同样的人才济济、创新迭出、却始终找不到好的生财之道,如今,她们又双双相继陨落。

  SGI从90年代的辉煌迅速走向衰弱的故事,可以被商学院用作经典的反面教材,演示一群技术天才如何糟蹋他们手上的珍贵资源,如何一次次错过对于其压倒性优势而言唾手可得的发展良机,如何犯下众多幼稚可笑的自杀性错误,又如何在挫折面前手脚慌乱、举措失当。

  SGI的看家本领是图形计算,即需要图形化展示和处理数据的应用,其潜在应用领域极广,一方面,许多应用本身与图形直接有关,比如工程与建筑设计、医学影像、动画、游戏等,另一方面,由于人类认知特性偏爱图形化的直观表达,而难以应付大量抽象枯燥的数字,因而图形化在科学研究、商业分析、数据展示等各种领域都有强烈需求。早期的图形工作站非常昂贵,动辄几十万美元,只有那些石油、航空航天、工程设计、科学研究等财力雄厚或高度依赖图形化的企业愿意负担,因而SGI的目标客户自然就锁定在这些企业上,在这方面很长时间内她都是毋庸置疑的老大。

  随着工作站价格下降和性能迅速提升,图形应用的领域也随之大大扩展,按理说SGI凭借其优势至少可以水涨船高,但事实上她错过了太多机会;最初的高端用户锁定不幸成为惯性,让他们忽视了新兴领域的机会;首先错失的机会是动画制作,这原本可以被SGI圈为自留地的领域,她最初也的确凭《侏罗纪公园》和《指环王》大出风头,最后却没赚到多少钱;梦工厂用的是惠普工作站和服务器,而特效大片的油水被IBM拿走大半,甚至“小屁孩”戴尔也从《黑客帝国》制作中分走一杯羹;95年SGI收购了Alias和Wavefront,原本这可以让她确保在动画界的领导地位,但她在推进该战略上显然心不在焉,后来甚至以5700万的低价把Alias/Wavefront卖给了KKR,后者很快以三倍多价格转手卖给Autodesk。

  90年代后期信息产业的两大趋势,一是发展瓶颈向软件转移,二是硬件的规模向下优化,所有企业都对此作出反应——除了SGI,她仍把重点放在把机器做大做强,为此她收购了巨型机厂商Cray(和她的所有收购一样,最终还是转手卖掉),来发展她的非对称并行运算;同时,她却听任CAD领域的迅猛发展,眼看着Autodesk们大口吞噬着原本就在她嘴边的肥肉。PC性能的提升和随之而来的规模向下优化,让图形应用进入了桌面,对此,SGI既没有向软件转型,也没有将产品延伸到Wintel平台,更没有为PC制造他们拿手的图形芯片和板卡,而对PC的忽视也让SGI丢失了整个游戏业;这方面的迟钝和守旧的结果是,大批从SGI出走的工程师造就了ATI和nVidia在PC图形产业的巨大成功,后者如今已俨然成为GPU的领袖。

  然而这些还不是最愚蠢的错误,尽管SGI专注高端应用,坚守Unix平台,忽视PC,却居然经不住Wintel双头之一Intel的勾引,十分鲁莽的宣布放弃MIPS平台和RISC阵营,转向当时还在初始开发阶段的Itanium,后者是Intel和惠普用来在服务器领域对抗RISC的芯片架构;然而谁都知道Intel和惠普是Wintel的既得利益者,他们对Itanium战略是三心两意的,一旦与Wintel有所冲突就得让路,这一点从惠普自己将PA-RISC一直保留到2008年就不难看出;事实证明果然如此,Itanium一拖再拖,SGI被迫在她早已宣布放弃的MIPS平台上一直挣扎到2006年,她被狠狠地耍了一把,这一愚蠢决定直接导致了她的灭亡。

  工程师经常能创造优秀的技术、产品和企业,但企业长期生存和发展,离不开好的商业眼光、市场战略和管理能力,然而工程师背景和技术主导的企业文化,经常会排斥商人和管理专家,而看不到提升机会的商界高手不愿进入这些企业,这常常是技术企业在短暂辉煌后走向衰弱的重要原因。

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技术天才 商业 

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