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微软的“梦工场”

http://www.jrj.com    2008年11月20日 16:57     《IT经理世界》
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  “10年前,我和微软当时的CTO内森·梅尔沃德(Nathan Myhrvold)谈到,或许是时候扩展我们在基础研究方面的布局了——除了雷德蒙研究院之外,微软公司还应在欧洲及亚洲那些新兴的、拥有强劲创新潜力的国家部署研发团队,发掘和培育智力资源。”11月5日,在微软亚洲研究院(MSRA)成立10周年的庆典上,巨大的屏幕上出现了微软公司董事长比尔·盖茨那熟悉的身影。在这段视频中,身穿黄色衬衫、神态轻松的盖茨说,非常庆幸自己在10年前做出了正确的决定,他认为微软亚洲研究院10年来的表现“远远超出了我的最高期望。”

  350名最优秀的研究人员、3000多篇重要的学术论文、935项美国专利、200多项应用到微软产品中的技术,这些重量级的数字都表明,微软亚洲研究院已经成为微软在中国的“梦工场”。

  这个“梦工场”的意义还不仅仅体现在数据上。在这10年里,当微软中国公司深陷一轮又一轮中国区高管离职的风波、一次又一次诸如“反盗版”、“黑屏”等愚蠢的事件中时,是微软亚洲研究院接过了捍卫微软品牌美誉度的重任,它在青年学子中的号召力,它的历任院长在中国超高的人气,都像神话一样让别的跨国公司鞭长莫及。这实际上意味着微软在中国的人才争夺战中已经抢占了最有利的地形和地位。

  基础研究乐园

  与大多数跨国公司在中国的研发机构不同的是,微软亚洲研究院并不是做产品开发的机构,它从事的是自然用户界面、新一代多媒体、以数字为中心的计算、互联网搜索与在线广告、计算机科学基础研究等基础性研究,这些项目也许要到5年甚至10年后才会成为商用的产品。更为不同的是,每位微软亚洲研究院的研究员都有充分的自由去研究自己感兴趣的方向而不用担心任何资金方面的问题——实际上,他们的研究经费由微软总部全额拨付,这也使得他们不需要像其他企业的研究院那样去找产品线“化缘”。

  自1990年微软董事会决定投资做基础研究开始,里克·雷斯特(Rick Rashid)就一直全权负责微软研究院在全球的运营。以前他直接向比尔·盖茨汇报,盖茨退休后他开始向微软公司首席研究及战略官克瑞格·蒙迪(Craig Mundie)汇报工作。“到目前为止,他们两位对我的工作都非常满意。”雷斯特说。

  1990年,微软在总部雷德蒙成立了第一家研究院。直到7年之后,微软才决定在英国剑桥设立第二家研究院。此后,微软先后又在中国北京、美国硅谷、印度班加罗尔、美国新英格兰设立了研究院。到目前为止,这6家分布在全球的研究院总共拥有超过800名全职研究员,涉及的研究领域超过55个。位于北京的微软亚洲研究院是微软在全球建立的第三所研究院,也是发展最快的研究院,人员规模仅次于微软总部的雷德蒙研究院。

  “我考核下面5家研究院的业绩,重点是看他们的研究质量高不高,看院长如何管理研究员的职业发展,看研究院的工作对于微软和世界是否产生了重大的影响,这就跟评价一所高校的计算机学院的院长一样。”里克·雷斯特说。

  对于微软亚洲研究院的研究员来说,他们每年都会花费大量的时间去做研究,然后撰写论文并向全球权威的技术大会和学术刊物投稿。在张亚勤担任微软亚洲研究院院长期间,他提出了一项“五五军规”:微软亚洲研究院应当在不同技术领域的全球前五大学术会议上发表不少于5%的文章。

  对于年纪轻轻的微软亚洲研究院来说,这其实是一个非常困难的目标,但是他们却通过短短的几年时间就做到了,其中最重要的秘诀就是找到最聪明、最优秀和最适合做研究的人才。记得在10年前,位于北京知春路希格玛中心的办公室还在装修之际,研究院的第一任院长李开复就曾经兴奋地对本刊记者透露,他招到了一位叫张亚勤的“牛人”——1997年,年仅31岁的张亚勤博士被授予美国电器电子工程师协会院士(Fellows of IEEE)称号,成为该协会百年历史上获得这一荣誉最年轻的科学家,而张亚勤在国内就读的也是名噪一时的中国科技大学少年班。

  “为什么10年前我们要在中国成立研究院?因为那个时候我们发现在美国和微软总部有一群非常优秀的中国研究人员,他们在美国和欧洲接受的教育,为微软的研究做出了很大的贡献。我们知道中国有非常优秀的大学毕业生,但是他们没有经过西方式的培训,只要给他们创造良好的环境和适当的辅导,他们就能够做出很好的研究成果。”里克·雷斯特认为。

  他的老板也有同样的感觉。1997年当盖茨和好朋友巴菲特等人骑着自行车穿行于北大、清华校园的时候,他强烈地感受到了中国大学生身上洋溢的才智、激情和创造力,这也使得他急切地希望在中国做些什么,为此他甚至还向研究院首任院长李开复了解过中国特有的户口制度。

  在盗版软件泛滥成灾的当年,还没想好如何在中国赚钱的盖茨却早就想好了怎么利用中国丰富的智力资源。1998年11月,微软中国研究院成立,这也是微软亚洲研究院的前身。首任院长李开复直接向高级副总裁里克·雷斯特汇报,而里克·雷斯特则直接向盖茨汇报;与此同时,承担全部经营任务的微软中国公司则必须经过大中华区、亚洲区两层才能够将自己的声音传递到微软总部,其地位明显要低一级。

  研究院成立了,剩下的工作就是如何发掘中国的人才富矿了。从一开始,研究院的入门门槛就非常高。文继荣现在已经是研究院互联网数据管理组的主任研究员了,而1999年他加入研究院的过程可谓过五关斩六将。当时,刚拿到中科院计算博士学位的他来到第一关的笔试现场,发现已经坐满了一屋子人。笔试的内容可真不少,有智力题、数学题和编程题,要在45分钟内完成。过了第一关之后,他又先后接受了张亚勤、李开复、沈向洋等8个人的8轮面试,最后才拿到了录取通知书。

  在历任院长和研究院高层着力建设的大家庭式的、却也非常讲究效率的西方学院文化中,这批招进来的中国顶尖人才逐渐成长为技术带头人,并在计算机科学的众多领域取得了突破。研究院奠基后的第二年,就有一篇论文被SIGGRAPH(国际图形学大会,计算机图形学领域最负盛名的大会)选中。到了2005年,微软亚洲研究院已经有9篇论文被选中,成为SIGGRAPH最耀眼的明星,这也使得当时的院长沈向洋“一雪前耻”:在此之前,每次当他与微软雷德蒙研究院的一位高人(此人曾以8篇论文创造了SIGGRAPH的纪录)共同出席图形学界聚会的时候,这位老兄总会开玩笑地向其他人介绍他,这位就是在SIGGRAPH上投稿最多(也被拒最多)的Harry(沈向洋的英文名)。直到现在,沈向洋还不能忘记当年“雪耻”之后那种痛快淋漓的感觉:“我当时站在山上,还下着毛毛雨,真有一种拔剑在手、谁是敌手的感觉。”

  对于基础研究,微软亚洲研究院可谓雄心勃勃。“我们研究院有那么多的研究方向,你要问我哪一个是重点,我希望每一个都有机会,这才是真正的研究。研究就是给一个环境,让大家可以在这里做梦,让梦想变成现实。”现任微软亚洲研究院院长洪小文说道,“你要问我未来10年的打算,我们希望能够做出一两样对业界产生划时代的、基础的、革命性的东西出来。”

  在自身进行基础研究的同时,微软亚洲研究院也积极与各大高校通过建立联合实验室、项目合作、实习生等方式进行合作。11月5日当天,微软亚洲研究院与北京大学、上海交通大学和香港中文大学联合建立的三所实验室被教育部纳入重点实验室;而在3年前,研究院已经与国内5所高校建立了第一批重点实验室。

  在重点实验室的揭牌仪式上,3位大学校长均对微软亚洲研究院给予了非常高的评价。实际上,这些年来微软亚洲研究院一直被大学生们评为最向往、最想加入的研发机构。10年来,总共有3000名来自全国著名高校的尖子生在这里实习。因此,虽然微软在中国的业务多年来并不十分成功,仅仅凭借微软亚洲研究院与社会各界建立的良好生态圈,微软就已经大大改善了在中国的形象。

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